Le principal moyen d’accès au Sanctuaire est le grand escalier, monument emblématique de Rocamadour. Comprenant 216 marches, il est certain que cet escalier n’a pas seulement un rôle utilitaire. Très tôt, il a été utilisé par les pèlerins comme chemin de pénitence pour les pénitents volontaires ou forcés. Cette montée à genoux, accompagnée d’un “Je vous salue Marie” par marche, perdure encore aujourd’hui pour de nombreux pèlerins du Sanctuaire.